Rafael Nadal heeft in de derde ronde van de Australian Open opnieuw een Australiër uit het toernooi gekegeld. Na James Duckworth en Matthew Ebden moest ook Alex De Minaur eraan geloven: 6-1, 6-2, 6-4.

De 19-jarige De Minaur geldt als een grote belofte en werkte zich het snot voor de ogen tegen Nadal, die vanaf de baseline zeer solide was.

Mooi gevecht

Er ontstond een mooi gevecht met onder meer vier games die meer dan tien minuten duurden, waarvan een zelfs achttien minuten.

De slotgame was illustratief toen Nadal pas zijn zesde wedstrijdpunt benutte en hij de zwoegende De Minaur het zwijgen oplegde.

Nadal krijgt in de achtste finales te maken met de geroutineerde Tsjech Tomás Berdych, die na een rugblessure op de weg terug is.

Glimlach

Na afloop kreeg Nadal van stadion-interviewer John McEnroe nog de vraag of hij z’n fysiotherapeut wil bedanken voor al het werk door de jaren heen.

Nadal reageerde gevat en met een dikke glimlach: “Waarom? Ik ben altijd geblesseerd.”

Marin Cilic scheerde langs de rand van de afgrond door twee matchpoints te overleven tegen de Spanjaard Fernando Verdasco: 4-6, 3-6, 6-1, 7-6 (8), 6-3.

Verdasco sloeg in de tiebreak van de vierde set op 8-7 bij zijn tweede matchpoint een dubbele fout en keek vol wanhoop naar zijn entourage.

Cilic rook bloed en sloeg meteen toe. Verdasco kwam in de laatste set, ondanks een opleving, die teleurstelling niet meer te boven.

Maria Sjarapova heeft laten zien dat er nog altijd rekening met haar moet worden gehouden. De dertigjarige Russin versloeg op de Australian Open titelverdedigster Caroline Wozniacki: 6-4, 4-6, 6-3.

Sjarapova, die elf jaar geleden de titel in Melbourne won, zette Wozniacki direct onder druk en haalde met een vlammende forehandwinner de eerste set binnen.

De als derde geplaatste Deense knokte zich terug door in de tweede set minder fouten te maken. In de beslissende set sloeg Sjarapova als eerste toe met een break op 3-3. Het verzet van Wozniacki was gebroken, want op 5-3 brak Sjarapova opnieuw haar opslag. De Russin treft nu de Australische Ashley Barty, die de Griekse Maria Sakkari klopte.

Roger Federer (3) staat voor de 63ste keer in de achtste finales op een grand slam. De Zwitser klopte in de derde ronde van de Australian Open de Amerikaan Taylor Fritz: 6-2, 7-5, 6-2.

Federer speelde voor de honderste keer in de Rod Laver Arena en omlijstte dit jubileum met een ijzersterk optreden. De zesvoudig winnaar kreeg geen breekpunt tegen, sloeg 34 winners en noteerde maar veertien afzwaaiers.

De 21-jarige Fritz, vijftigste op de wereldranglijst, die voor de tweede keer in de derde ronde stond op een grandslamtoernooi, kon in set twee meekomen, maar op 5-5 zette Federer aan en haalde hij de set binnen. “Ik speelde meteen heel scherp, omdat ik weet hoe sterk Taylor kan spelen”, was Federer complimenteus.

Garbiñe Muguruza heeft in een partij die pas ruim na het middernachtelijke uur begon, de derde ronde bereikt op de Australian Open. De als achttiende geplaatste Spaanse had pas om 3.12 uur, na ruim tweeënhalf uur tennis, de Britse Johanna Konta op de knieën: 6-4, 6-7, (3) 7-5.

Omdat Alexander Zverev en Jeremy Chardy van hun onderlinge wedstrijd een vijfsetter van een kleine vier uur hadden gemaakt, konden Muguruza en Konta pas rond half één in de nacht de baan op.

Het was voor het eerst in de geschiedenis van de Australian Open dat een partij zo laat op gang kwam. Vorig jaar sloegen Elise Mertens en Daria Gavrilova hun eerste bal om één voor twaalf en dat was toen een record.

Boeiende partij

Ondanks het nachtwerk maakten de voormalig nummer één van de wereld en Konta, in juli 2017 nog vierde op de mondiale tennisladder, er een boeiende partij van. In de aan 7.500 tennisfans plaats biedende Margaret Court Arena waren daar echter slechts een paar honderd toeschouwers getuige van.

Tweevoudig grandslamwinnares Muguruza (Roland Garros 2016 en Wimbledon 2017) had alle respect voor de nachtbrakers op de tribune. “Ik begrijp werkelijk niet dat er mensen tot kwart over drie naar ons zijn blijven kijken. Wat kan het ze schelen?!”, sprak ze gekscherend tijdens het gebruikelijke interview op de baan na afloop van de partij.

“Het was allesbehalve ideaal”, vond Konta ook van het laatste aanvangstijdstip. “Voor niemand. Ik denk dat voor niemand ideaal is om een inspanning te verrichten, terwijl het bedtijd is. Maar we zaten beiden in hetzelfde schuitje, we moesten er allebei mee om zien te gaan.”

4.34 uur

Qua eindtijd hadden Muguruza en Konta nog wel een tijdje door moeten gaan om in de recordboeken te komen. In 2008 viel het beslissende punt in de wedstrijd tussen Lleyton Hewitt en Marcos Baghdatis pas om 4.34 uur in de ochtend.

Op de vraag aan Muguruza, die zaterdag aan de bak moet tegen de Zwitserse Timea Bacsinszky, wat ze van plan was nu te gaan doen, antwoordde ze gevat: “Ontbijten.”

Terwijl de tennisliefhebber de Australian Open volgt, is de tennisbond KNLTB bezig de verwerking van wedstrijddata te automatiseren. Doel daarvan is om spelers als Robin Haase en Kiki Bertens sneller van informatie te voorzien, zodat zij zich beter en gedetailleerder kunnen voorbereiden op tegenstanders.

“Met een wedstrijd van tweeënhalf uur ben ik vierenhalf uur bezig, omdat ik alles met de hand invoer. Geautomatiseerd zou dat vijf tot tien minuten moeten kunnen duren”, zegt Michel Smit, een student bewegingswetenschappen die werkt voor de KNLTB.

Bas Coulier, een van de bondscoaches binnen de tennisbond, voegt toe: “Tennisdata is niks nieuws, het kan nu alleen sneller verwerkt worden. Het is fijn om te weten waar de voorkeur ligt van een tegenstander. Waar hij zijn eerste service naartoe slaat op een belangrijk punt.”

Het nieuwe geautomatiseerde systeem is een gezamenlijk project van de tennisbond en de Universiteit van Delft, dat vooralsnog alleen de service, forehand en backhand kan registreren. Uiteindelijk moeten alle tennisdata automatisch opgeslagen worden.

Snelle informatie essentieel in tennis

Aldo Hoekstra, bewegingswetenschapper bij de KNLTB, kan niet wachten. Hij is bezig met de voorbereiding op het Davis Cup-duel begin februari met Tsjechië en kijkt daarom wedstrijden terug van Tomás Berdych.

“Het doel is dat wij elke speler, waar dan ook ter wereld, kunnen voorzien van een analyse van hun aankomende tegenstander. Bij tennis weet je altijd pas laat tegen wie je moet spelen, dus het is essentieel om die informatie snel te kunnen verzamelen. Met deze methodiek kan dat”, aldus Hoekstra.

Het is voor Simona Halep tot nu toe hard werken op de Australian Open. De mondiale nummer één won met pijn en moeite van de Amerikaanse Sofia Kenin: 6-3, 6-7 (5), 6-4.

De Roemeense had veel te stellen met de onbevangen spelende Kenin, die afgelopen week in Hobart haar eerste titel won. De Amerikaanse kwam met 4-2 voor in de derde set, maar voelde tegelijkertijd de spanning in haar lijf groeien.

Halep slaat toe

Halep maakte daar dankbaar gebruik van en kreeg in de resterende vier games nog maar zes punten tegen. “Ik weet niet hoe ik dit er alsnog uit heb weten te slepen”, zei Halep opgelucht.

Wil de Roemeense, die in de vorige ronde ook drie sets nodig had om te winnen, kans maken op de titel in Melbourne dan zal haar niveau omhoog moeten. Ze treft nu tweevoudig finaliste Venus Williams (2003 en 2017).

De Australian Open is voor dubbelspecialiste Demi Schuurs – de nummer negen van de wereld – uitgelopen op een teleurstelling. Samen met haar nieuwe partner Bethanie Mattek-Sands ging ze al in de eerste ronde onderuit.

Het als vijftiende geplaatste Nederlands/Amerikaanse duo verspeelde in de derde set een break voorsprong tegen de Belgische Elise Mertens (waar Schuurs vorig jaar de WTA Finals mee speelde) en de Wit-Russische Aryna Sabalenka: 2-6, 6-3, 3-6.

Goedlachs duo

Het was pas het tweede toernooi van Schuurs met vijfvoudig grandslamkampioene Mattek-Sands. In Sydney strandden ze vorige week in de kwartfinales. Buiten de baan lachen de twee wat af, maar op de baan moeten ze blijkbaar nog even aan elkaar wennen.

Door het verlies van Schuurs gaat de uittocht van Nederlanders in Melbourne verder. Kiki Bertens en Robin Haase werden uitgeschakeld in het enkelspel en in het mannendubbelspel waren er verrassende nederlagen voor Haase/Matwé Middelkoop en Jean-Julien Rojer met zijn Roemeense partner Horia Tecau.

Koolhof staat tegenover Hewitt

Wesley Koolhof is bezig aan zijn partij in de eerste ronde van het mannendubbel met de Nieuw-Zeelander Marcus Daniell. De winnaars van het toernooi van Brisbane staan tegenover een bijzonder duo: de Australiërs Lleyton Hewitt (voormalig nummer één van de wereld in het enkelspel) en John-Patrick Smith.

Het toernooi van het gemengd dubbelspel moet nog beginnen. Daarin speelt Schuurs met Middelkoop, Rojer met Hao-Ching Chan uit Thailand en Koolhof met Kveta Peschke uit Tsjechië.

Leunend op een ijzersterke service en een grote vechtlust heeft Milos Raonic de derde ronde van de Australian Open bereikt. De als zestiende geplaatste Canadees was in een thriller voormalig kampioen Stan Wawrinka in tiebreaks de baas: 6-7 (4), 7-6 (6), 7-6 (11) en 7-6 (5).

Wawrinka had drie setpunten in de derde tiebreak, maar Raonic kwam telkens met een ijzersterke service op de proppen. Een forehandfout op 11-11 kostte de Zwitser uiteindelijk de set.

Raonic, halvefinalist in 2016, repareerde in de vierde set een 5-2 achterstand en kon daarna weer op zijn service leunen met drie aces in de tiebreak. De druk op Wawrinka, door blessureleed afgezakt naar plek 59 op de wereldranglijst, werd groot en hij sloeg op matchpoint voor Raonic een afzwaaier.

Ze is één van de kleurrijkste figuren in het mondiale tennis. En ze heeft een naam die je niet snel vergeet: Bethanie Mattek-Sands. Toch zal de gemiddelde Nederlandse sportvolger niet veel weten over de 33-jarige Amerikaanse, die voor 2019 een nieuwe dubbelpartner heeft: de Nederlandse Demi Schuurs.

Donderdag beginnen Mattek-Sands en Schuurs aan hun eerste grote test, op de Australian Open. Hoe verloopt hun samenwerking tot nu toe?

Nog voordat de camera loopt, staat het duo al te giechelen. En dat houdt gedurende het interview ook niet op. Het komt vooral door het opgeruimde karakter van Mattek-Sands. “Hoe we elkaar hebben ontmoet? Nou”, begint de Amerikaanse een gekscherende anekdote, “dat is best een romantisch verhaal. We zaten op een datingsite, we zagen elkaar en… ik dacht: dat is een match!”

De opening van het interview past gelijk bij het beeld dat er bestaat van Mattek-Sands die, voor de goede orde, getrouwd is met een man. Ze is extravagant, verschijnt in diverse onorthodoxe outfits op en naast de baan, heeft haar eigen kledinglijn en laat zich op Social Media gelden als een #sandstorm. Het precies tegenovergestelde dus van de wat verlegen Demi Schuurs.

#Sandstorm

Mattek-Sands: “Ik dacht even dat Demi niet klaar zou zijn voor de sandstorm. Maar het gaat goed! We hebben al wat selfies geplaatst, wat gekke bekken getrokken. Ik ben trots op haar, ze komt aardig uit haar schulp.”

Een prettige bijkomstigheid voor Schuurs: haar nieuwe partner kan naast al die eigenschappen en nevenactiviteiten ook nog behoorlijk goed tennissen. De Amerikaanse won met haar voormalige dubbelspelpartner, de Tsjechische Lucie Safarova, liefst vijf grandslamtoernooien. En in het gemengddubbel schreef ze ook al drie van de vier grandslams op haar naam. Bovendien pakte ze op de Olympische Spelen van 2016 in Rio samen met Jack Sock het goud.

Het enige grote toernooi dat nog ontbreekt op haar palmares is Wimbledon. Laat gras nou net de favoriete ondergrond van Schuurs zijn. En juist op de heilige grond van Londen ging het voor Mattek-Sands in 2017 mis. In het enkelspel liep ze in de tweede ronde een zware knieblessure op. Ze moest lang revalideren, maar kwam er vorig jaar weer bovenop. Ze luisterde haar rentree op met het winnen van de US Open met de Brit Jamie Murray.

De voornaamste reden voor het samenkomen van de tegenpolen? Ze zochten eind vorig seizoen allebei een nieuwe partner. Lucie Safarova, de vaste dubbelpartner van Mattek-Sands, hield ermee op. En Schuurs wilde een vaste partner, nadat ze in 2018 met wel vier verschillende speelsters de baan op had gemoeten. Ze deed het evenwel goed, ze won acht toernooien, maar ideaal was het niet.

Er was snel een match. “Ik was in eerste instantie op zoek naar een geweldige dubbelspeelster, waarmee ik ook nog goed overweg zou kunnen. Dat is Demi. En ze kan ook nog goed tegen mijn humor”, zegt Mattek-Sands.

Of het een goed partnerschap is, zal de tijd moeten leren. Ze stonden recent in Sydney voor het eerst samen op de baan. Dat ging goed. Schuurs: “Zowel op als naast de baan kan ik veel van haar leren. Ze heeft veel energie, positieve energie. En ze is heel erg chill. Dat heb ik nodig.”

Aan de andere kant vult Schuurs de Amerikaanse weer goed aan. Mattek-Sands: “Demi is heel georganiseerd. Ze houdt me in de gaten, zorgt dat ik niet te laat kom. Dat is weer goed voor mij.”

Oude bekende

Donderdag staan de twee tegenover een oude bekende van Schuurs: haar voormalige dubbelpartner Elise Mertens. Dat bleek na vorig jaar geen match meer, omdat Mertens zich meer wilde toeleggen op het enkelspel. In Melbourne treedt Mertens aan met de Wit-Russin Aryna Sabalenka.

Rafael Nadal heeft zich geplaatst voor de derde ronde van de Australian Open. De Spanjaard had het alleen in de eerste set even lastig tegen de Australiër Matthew Ebden. Uiteindelijk won hij met gemak: 6-3, 6-2, 6-2.

De 31-jarige Ebden is al dertien jaar prof en momenteel de nummer 48 van de wereld, maar hij kwam nog nooit verder dan de tweede ronde op een grandslamtoernooi. Dit keer bleek Nadal een niet te passeren horde.

Nadal, eenmalig winnaar van het toernooi in Melbourne (2009), speelde bijna foutloos. De eerste zes games gingen makkelijk op service, waarna thuisspeler Ebden drie breekpunten kreeg. Nadal werkte ze weg, sloeg in de volgende game zelf toe en maakte in de tweede en derde set snel het verschil. Na een kleine twee uur was de partij gespeeld.

In de volgende ronde staat Nadal, die als tweede geplaatst is, tegenover de winnaar van de partij tussen de Australiër Alex de Minaur en de Fin Henri Laaksonen.