Serena Williams kan haar jacht op het recordaantal van 24 grandslamtitels in het enkelspel weer eventjes in de kast zetten. De 37-jarige Amerikaanse verloor in de halve finales van de Australian Open op uiterst ongelukkige wijze met 6-4, 4-6, 7-5 van Karolína Plísková.

De Tsjechische stond een break voor in de tweede set toen Williams eindelijk op stoom raakte en naar matchpoint bij een 5-1 voorsprong in de derde set snelde.

Op dat moment klapte haar voet dubbel. Williams speelde nog wel door, maar op halve kracht. Desondanks kreeg ze bij 5-4 nog drie matchpoints. Plísková wist ze echter weg te werken en pakte even later ietwat beduusd de overwinning.

Record

Williams, zevenvoudig winnares in Melbourne, blijft daardoor voorlopig op 23 grandslamtitels steken. De Australische Margaret Court heeft er 24.

Er is meer in het leven dan tennis. In elk geval voor Stefanos Tsitsipas. De pas 20-jarige Griek maakt momenteel grote indruk bij de Australian Open, waar hij voor het eerst de halve finales van een grandslamtoernooi heeft gehaald. Zijn familie gaat echter boven alles.

Vader Apostolos, moeder Julia, zijn kleine zus Elisavet, broers Petros en Pavlos: ze zaten dinsdag allemaal in de VIP-box op de tribune in Melbourne, waar Tsitsipas in vier sets afrekende met de Spanjaard Roberto Bautista Agut. “Ik zou willen dat dit meer gebeurde”, glunderde het Griekse supertalent naar de rest van het gezin.

Thuisgevoel

“Ik heb nooit de mogelijkheid gehad ze mee te nemen op zo’n lange reis als nu in Australië, dus ik vind het geweldig dat ze allemaal in die box zitten. Het geeft me het gevoel dat ik thuis ben, beter kan ik het gewoon niet hebben”, zei de Griek, die in 2018 doorbrak met drie finales op de ATP Tour.

Met zijn ongedwongen, agressieve spel baant hij zich gestaag een weg naar de wereldtop. Vorig jaar maakte de 1,93 meter lange Griek al een reuzenstap op de wereldranglijst, van plek 91 naar vijftien.

“Ik zie Australië niet zozeer als zijn doorbraak. Hij heeft vorig jaar al fantastische resultaten neergezet”, zegt oud-tennisser en Davis Cup-captain Paul Haarhuis, die zich na een verblijf in Australië inmiddels met de Nederlandse tennissers voorbereidt op het duel met Tsjechië.

Haarhuis, maar ook Nederland, maakte al eerder kennis met de Griek, die in 2016 en 2017 meedeed aan het challengertoernooi in Scheveningen. Daar verloor hij trouwens twee keer van een Nederlander (Thiemo de Bakker en Robin Haase). Ook deed Tsitsipas op een wildcard mee in Rotterdam en Rosmalen.

Uren maken

“Dat-ie kan tennissen, heeft hij de afgelopen jaren al laten zien. In Scheveningen zocht hij met zijn vader altijd iemand om mee te trainen, met wie hij uren kon maken. Hij is bereid hard te werken”, aldus Haarhuis.

“Ik had verwacht dat dit jaar – zijn tweede profjaar – heel zwaar voor hem zou worden, omdat hij zo hoog staat op de wereldranglijst. Iedereen kent hem nu, weet dat hij gevaarlijk is. Hij maakt echter een geweldige seizoenstart. Hij jaagt op een notering in de top-10 en misschien wel top-5 van de wereld”, meent de Nederlandse Davis Cup-captain.

“Hij kan de ‘The Next Big Thing’ van het tennis worden”, denkt Tjerk Bogtstra, voormalig captain van het Nederlandse Davis Cup-team. De tenniscoach, maandagavond te gast bij het Sportforum op NPO Radio 1, ziet een nieuwe generatie toppers voorzichtig op de deur kloppen en daar hoort Tsitsipas zeker bij.

“Je moet voorzichtig zijn met allerlei voorspellingen over een wisseling van de wacht, maar dat je op deze leeftijd vijftiende staat op de wereldranglijst is natuurlijk uniek, heel bijzonder. Er zijn niet veel tennissers die dat kunnen zeggen”, beoordeelt Bogtstra de snelle opmars van het Griekse wonderkind.

Grandslams

“Ik zeg niet dat de nieuwe generatie grandslams gaat winnen, maar ze gaan het de huidige toppers wel steeds lastiger maken. Roger Federer heeft dat in Australië al ondervonden met Tsitsipas (de Griek versloeg Federer in de achtste finales, red.). De komende tien jaar gaan we veel van hem zien.”

Tsitsipas heeft grote kwaliteiten, onderschrijven zowel Haarhuis als Bogtstra. “Hij heeft een goede service, goede volley en is mentaal heel sterk”, vindt Haarhuis. “Hij zoekt vaker het net op dan veel van zijn generatiegenoten. Hij is voor het tennis een heel goede nieuwkomer aan de top.”

Om zover te komen, heeft de familie Tsitsipas veel geïnvesteerd. Het gezin ademde tennis. Vader Apostolos werkte als tennisleraar, Stefanos’ Russische moeder Julie Salnikova draaide mee in het vrouwenproftennis.

De twee leerden elkaar kennen bij een WTA-toernooi in Athene en werkten later beiden als tennisleraar bij het resorthotel Astir Palace, waar de kleine Stefanos altijd bij was. De zus van Julia, Stefanos’ tante, financierde in eerste instantie de tocht van vader en zoon door het internationale tenniscircuit.

Sterke band met zijn vader

De band met zijn vader is buitengewoon close. Apostolos reist mee naar de toernooien en Stefanos dankt zelfs zijn leven aan hem, zo vertelde de jonge tennisser eerder.

“Bij een futuretoernooi in Heraklion ging ik zwemmen met vrienden, maar ik werd in zee verrast door de hoge golven en stroming. Ik dacht dat ik doodging, maar mijn vader slaagde erin mij te redden. Het heeft mijn leven helemaal veranderd. Ik ben heel anders tegen zaken gaan aankijken”, blikte hij terug op de gebeurtenis.

Het is terug te zien in zijn spel. Tsitsipas speelt zonder angst. “Hij gaat vol voor de belangrijke punten”, constateert Bogtstra. “Hij legt lef in zijn spel.”

Wie hem op de sociale kanalen volgt krijgt daar ook een mooi beeld van. Tsitsipas is een verwoed vlogger en een hobby-fotograaf. Veel van zijn avonturen deelt hij met zijn volgers, vooral op zijn eigen kanaal op YouTube.

Dat aantal verdubbelde al naar ruim 30.000 tijdens de Australian Open. “Ik hecht veel waarde aan mijn hobby’s. Ik word er rustig van. Het beurt me op als ik het moeilijk heb. Er is nu eenmaal meer dan tennis.”

Thiemo de Bakker maakt geen deel uit van de Daviscupselectie voor het duel van Nederland met Tsjechië in Ostrava. Captain Paul Haarhuis heeft voor het treffen de broers Scott en Tallon Griekspoor geselecteerd.

“Buiten Robin Haase hebben Scott en Tallon het afgelopen jaar de meeste wedstrijden gespeeld en gewonnen op dit niveau”, verklaart Haarhuis zijn keuze voor de beide broers Griekspoor.

Haase en de dubbelspecialisten Jean-Julien Rojer en Matwé Middelkoop waren eerder al opgenomen in de selectie.

De Bakker kan stunten

Het ontbreken van De Bakker is opvallend, omdat hij een vaste waarde was en in de Davis Cup doorgaans een hoog niveau haalt. Zo won de nummer 243 van de wereld vorig jaar knap van de Fransman Adrian Mannarino en sloeg hij Nederland in 2017 ten koste van Tsjechië naar de wereldgroep.

Tallon Griekspoor is de nummer 233 van de wereld en Scott Griekspoor 266ste. Nederland probeert op 1 en 2 februari een plek te veroveren in de Daviscup Finals, het finaletoernooi dat in november zijn debuut beleeft.

Tsjechië mist kopman Berdych

Oranje hoeft niet te vrezen voor Tomas Berdych. De beste tennisser van Tsjechië doet niet mee. Jiri Vesely, Lukas Rosol, Adam Pavlasek, Tomas Machac en Jiri Lechek vormen het Tsjechische team.

Rafael Nadal heeft op indrukwekkende wijze de halve finales bereikt van de Australian Open. De als tweede geplaatste Spanjaard liet niets heel van de Amerikaan Frances Tiafoe, die twee dagen zijn 21ste verjaardag vierde: 6-3, 6-4, 6-2.

Nadal heeft voorafgaand aan het toernooi aan zijn service gesleuteld en tot verdriet van zijn opponenten werpt dat zijn vruchten af. De winnaar in Melbourne in 2009 was al vrijwel onklopbaar in de rally, maar nu rijgt hij op zijn opslagbeurten ook nog eens de gratis punten aaneen. Hij is nog altijd zonder setverlies deze editie.

Tiafoe deed eerder in het toernooi van zich spreken door zeges op tweevoudig grandslamfinalist Kevin Anderson en de als 20ste geplaatste Grigor Dimitrov. Ook nu haalde hij alles uit de kast. Hij varieerde zijn spel en serveerde prima.

Elk foutje werd echter afgestraft. Nadal pakte in iedere set direct een break en sloeg toe op zijn eerste matchpoint. Na één uur en 47 minuten was hij klaar.

Blij

In de halve finales stuit de 32-jarige Nadal op een andere jonge verrassing: de Griek Stefanos Tsitsipas die eerder op de dag te sterk was voor Nadals landgenoot Roberto Bautista Agut.

“Weer in de halve finales te staan hier, betekent alles voor me”, aldus Nadal, die vorig jaar met een dijbeenblessure moest opgeven in de kwartfinales. “Ik heb een tijd niet gespeeld, dus dit is belangrijk voor me. Ik ben blij met mijn spel.”

Aan het wonderlijke avontuur van Danielle Collins op de Australian Open wordt nog een hoofdstuk toegevoegd. De Amerikaanse staat na haar 2-6, 7-5, 6-1 zege op Anastasia Pavljoetsjenkova in de halve finales.

De 25-jarige Collins won nog nooit een partij op een grandslamtoernooi. Vijf keer bleef ze in de eerste ronde achter. Deze maand ging ze een samenwerking aan met de jonge Nederlandse coach Stijn de Gier en ineens klopt alles. In de vorige ronde in Melbourne sloeg de nummer 35 van de wereld de als tweede geplaatste Angelique Kerber van de baan.

Pavljoetsjenkova, de bedwingster van Kiki Bertens in de tweede ronde, varieerde aanvankelijk haar spel dusdanig dat ze het powertennis van de Amerikaanse ontregelde.

De Russin, die op de mondiale ladder zeven plaatsen lager staat, maakte naarmate de strijd vorderde echter steeds meer fouten en met enkele imposante winners pakte de onverstoorbare Collins acht van de laatste negen games.

Stefanos Tsitsipas heeft in Melbourne op de Australian Open de halve finales bereikt. Het Griekse toptalent was met 7-5, 4-6, 6-4, 7-6 (2) te sterk voor de Spanjaard Roberto Bautista Agut.

De 20-jarige Tsitsipas had in de vorige ronde Roger Federer verslagen en ging de partij in als favoriet. Die status maakte hij volledig waar. Bautista dreigde met een 4-2 voorsprong in de derde set de regie in handen te nemen, maar de Griek knokte zich terug.

Met een uitstekend gespeelde tiebreak, waarin zijn opponent geen enkel punt op eigen service pakte, haalde hij alsnog de vierde set binnen en daarmee de zege.

Met zijn overwinning is hij de jongste speler die in de halve finales staat van een grandslamtoernooi sinds Novak Djokovic op de US Open in 2007.

Novak Djokovic heeft ten koste van Daniil Medvedev de kwartfinales van de Australian Open bereikt. De titelfavoriet klopte de Rus met 6-4, 6-7 (5), 6-2, 6-3.

De 31-jarige Serviër is in topvorm. Toch moest hij nog flink aan de bak. De als vijftiende geplaatste Medvedev had nog geen set verloren in Melbourne en liet ook tegen Djokovic zijn klasse zien. De twee speelden regelmatig lange rally’s en de Rus stond zijn mannetje.

De eeuwige slagenwisselingen begonnen bij Medvedev echter zijn tol te eisen. Ook Djokovic leek soms last te hebben van zijn rug, maar na bijna 3,5 uur tennis nam hij de felicitaties in ontvangst van zijn uitgeputte tegenstander.

Djokovic, die in Melbourne zijn zevende titel wil veroveren, treft in de kwartfinales de Japanner Kei Nishikori, die won van Pablo Carreno.

Naomi Osaka heeft de kwartfinales van de Australian Open bereikt. De Japanse, als vierde geplaatst, was in de vierde ronde Anastasija Sevastova de baas met 4-6, 6-3, 6-4.

Osaka had het lastig tegen de Letse, die met haar geweldige loopvermogen de bal in de rally hield en haar opponente de fouten liet maken. Die tactiek leverde Sevastova de eerste set op.

De 21-jarige Osaka besloot vervolgens minder snel voor de winner te kiezen en mee te gaan in het spel van Sevastova. Dat wierp zijn vruchten af. De winnares van de US Open kwam nauwelijks meer in de problemen en won haar elfde partij op rij op een grandslamtoernooi.

Jelina Svitolina plaatste zich voor de vierde keer voor de kwartfinales van een grandslamtoernooi door Madison Keys met 6-2, 1-6, 6-1 te verslaan. De nummer zeven van de wereld kwam nooit verder.

Nadat beide speelsters een set hadden gedomineerd, bleek de derde game in de derde set van doorslaggevend belang. De Amerikaanse (WTA-17) kreeg vijf kansen om de Oekraïense te breken, die op haar beurt zes gamepoints onbenut liet. Het zevende was echter wel raak.

Svitolina brak direct daarop de service van Keys en kwam vervolgens niet meer in de problemen. De winnares van de WTA Finals kreeg na ruim anderhalf uur de felicitaties van Keys.

Grote vorm

Karolína Plísková toonde opnieuw haar grote vorm. De Tsjechische, die dit jaar nog niet verloor, sloeg met 6-3, 6-1 Garbiñe Muguruza van zich af.

De Spaanse voormalig nummer een van de wereld kende een goede start, wist haar opponente te breken en kwam op een 2-1 voorsprong. Daarmee was echter de koek op voor Muguruza. Plísková kwam op stoom, gunde haar tegenstandster nog maar twee games en had binnen een uur haar negende zege op rij te pakken.

De cijfers van de Tsjechische, die haar achtste zege boekte in tien ontmoetingen met Muguruza, waren imposant. Ze sloeg vijf aces, 23 winners en slechts drie onnodige fouten.

Alexander Zverev is er opnieuw niet in geslaagd om ver te komen op een grandslamtoernooi. De Duitser, nummer vier van de wereld, werd op de Australian Open al in de vierde ronde uitgeschakeld door de Canadees Milos Raonic: 1-6, 1-6, 6-7 (5).

De 21-jarige Zverev doet al een paar seizoenen mee aan de top, won al vier masterstoernooien en eind vorig jaar ook de ATP Finals, het officieuze WK. Op de majors kwam hij echter niet verder dan een kwartfinale op Roland Garros vorig jaar.

Variatie Raonic

Tegen Raonic kwam Zverev er totaal niet aan te pas. De Canadees varieerde slim met zijn snelheid en daar wist Zverev zich geen raad mee. Op 5-4 in de derde set werkte de Duitser nog twee matchpoints weg, maar even later was het in de tiebreak wel raak.

Raonic is weer helemaal terug naar een periode vol blessureleed. Hij stond al acht keer eerder in de kwartfinales van een grandslamtoernooi. In Melbourne haalde in 2016 de halve finale en op Wimbledon later dat jaar zelfs de finale, nadat hij in Londen in 2013 in de halve finale was gestrand.

Van tennisles aan recreanten tot coach van een kwartfinaliste op de Australian Open: het leven van Stijn de Gier staat momenteel op zijn kop.

De 25-jarige De Gier begeleidt sinds eind december de Amerikaanse Danielle Collins, die vannacht de kwartfinales bereikte met een zege op Angelique Kerber, de nummer twee van de wereld. Een samenwerking die min of meer toevallig tot stand kwam.

De Gier ging eind vorig jaar naar de VS voor een bezoek aan Peter Lucassen, die werkzaam is als coach van diverse Amerikaanse tennissers. “Hij is een van mijn beste vrienden, maar ik was nog nooit langs geweest”, aldus De Gier. “Ik wilde kijken hoe het daar werkt, bij de Amerikaanse bond. Wat hij deed, leek me ook wel wat.”

“Wel vet”

“We zaten samen in de auto toen hij gebeld werd door de zaakwaarnemer van Collins. Ze zochten iemand die met haar mee wilde tijdens een trip naar Australië. Ik tikte hem aan en zei: ‘Dat lijkt me wel vet om te doen.'”

Lucassen gaf De Giers naam door, waarna het snel ging. “We hadden twee dagen voor Kerst even contact via FaceTime, dat was een heel relaxed gesprek. Toen heb ik besloten het te doen.”

Het goede gevoel dat De Gier overhield aan zijn FaceTime-gesprek met Collins werd in Australië al snel bevestigd. “Het klikte meteen. Danielle is straight, draait er niet omheen. Dat is prettig, want dan weet ik ook wat ze van mij verwacht.”

“Na vijf of zes dagen vroeg haar agent me al of ik het hele jaar met haar mee wil. Daar zijn we vrij snel uitgekomen. Ik heb geen verplichtingen, geen vriendin en geen vaste lasten, ik slaap veel bij mijn ouders en een vriend. Dus het was makkelijk om ja te zeggen.”

Het komende jaar reist De Gier met Collins de hele wereld rond. “Na de Australian Open heb ik twee weken waarin ik hopelijk naar Nederland kan om wat zaken goed af te sluiten. Ik geef nog lessen aan recreanten, maar daar vinden we wel iemand anders voor. En ze wisten ook dat ik dit ambieerde.”

Waar het Australian Open-avontuur eindigt is gissen, maar De Gier denkt dat Collins – die een Nederlandse oma heeft – tegen iedereen kans maakt. “Als je de wedstrijd tegen Kerber terugkijkt weet je direct waarom, die sloeg ze echt naar huis.”

“Danielle staat momenteel met superveel zelfvertrouwen op de baan. Ik denk dat de rest van de deelneemsters ook met angstige ogen naar haar kijkt. Ik acht haar tot een hele hoop in staat.”