Roger Federer heeft zich als groepswinnaar gekwalificeerd voor de halve finales van de ATP Finals. De Zwitser boekte ondanks een nerveus begin een 6-4, 6-3 zege op Kevin Anderson, die als nummer twee verder gaat.

Zesvoudig winnaar Federer had na een rommelige eerste set de benodigde zes games binnen om zeker van de laatste vier te zijn. Dat ging niet zonder slag of stoot.

Federer brak Anderson op 3-3 met een lovegame, maar werd direct terug gebroken. De Zuid-Afrikaan, die in zijn vorige twee partijen niet één breekpunt tegen kreeg, leverde op 4-4 echter weer zijn opslag in, mede door twee dubbele fouten op rij. Federer won daarna met kunst- en vliegwerk de set.

Bevrijding bij Federer

De setwinst werkte bevrijdend bij Federer, die van Anderson moest winnen om de groepswinst veilig te stellen. De Zwitser speelde een stuk zelfverzekerder en brak Anderson twee keer.

Dominic Thiem redde eerder op de dag de eer met een overwinning op Kei Nishikori: 6-1, 6-4. De Oostenrijker had zijn eerdere twee groepsduels nog verloren, maar was tegen de matig spelende Japanner de baas.

Nishikori kon net als dinsdag tegen Anderson (0-6, 1-6) zijn vorm maar niet vinden. Met 24 afzwaaiers gaf hij Thiem de eerste set cadeau. In de tweede was het verschil kleiner, maar bleef Thiem de betere speler.

Vrijdag staan de laatste duels in de andere groep op het programma. Novak Djokovic is daarin al zeker van de halve finales, maar moet van Marin Cilic winnen om groepswinnaar te worden.

Alexander Zverev is bij winst tegen John Isner ook zeker van de laatste vier.

De druk op Roger Federer is deze week niet alleen opgevoerd na zijn onthutsende nederlaag op de ATP Finals tegen Kei Nishikori. De Zwitserse superster, die dinsdag in Londen wel herstel toonde, kreeg op het eindejaarstoernooi ook vragen over zijn vermeende privileges op de tennistour.

Voormalig tennisprof Julien Benneteau deed onlangs in een interview met Radio Monte Carlo (RMC) controversiële uitspraken over de (te) grote invloed en voorkeursbehandeling voor Federer.

Benneteau gaf als voorbeeld dat bij de laatste twee edities van de Australian Open liefst twaalf van de veertien partijen van Federer om 19.30 uur begonnen.

Dat geldt in Melbourne als groot voordeel, gezien de extreme hitte die er overdag heerst, voor met name tennissers die op leeftijd raken, zoals Federer (37 jaar). Op de Australian Open wordt het grootste deel van de wedstrijden overdag gespeeld.

Benneteau vindt het ook twijfelachtig dat toernooidirecteur Craig Tiley van de Australian Open een zakelijke band heeft met Federer. Tiley is als marketingman betrokken bij de Laver Cup, het demonstratietoernooi tussen spelers uit Europa en spelers uit de rest van de wereld.

750.000 dollar

De Laver Cup wordt georganiseerd door Federers managementbureau Team8, dat veel geld spendeert aan een aantrekkelijk deelnemersveld. Volgens Benneteau kreeg bijvoorbeeld Nick Kyrgios dit jaar een cheque van 750.000 dollar voor zijn deelname.

Tiley liet in een statement weten dat Federer een uitzonderlijke positie inneemt en dus vaker op een favoriet tijdstip speelt. Over zijn zakelijke band, liet de directeur niets los.

“Federer is een unieke atleet die wereldwijd heel veel aandacht genereert. Hij is extreem populair, dus natuurlijk willen onze zendgemachtigden hem op een prime-time-tijdstip. Ik denk dat geen enkele toernooidirecteur dit tegenspreekt”, aldus Tiley.

En de munitie van Benneteau was nog niet op. Zo zou de manager van Federer tijdens de US Open hebben geëist dat de Zwitser niet op het vernieuwde Louis Armstrong Stadium in actie zou komen.

Een woordvoerder van het grandslamtoernooi reageerde tegen The Telegraph dat Federer met Rafael Nadal en Serena Williams altijd in het grootste stadion (Arthur Ashe Stadium) zal spelen.

Federer is groot

Richard Krajicek, sinds 2004 directeur is van het ABN Amro-toernooi in Rotterdam, vindt het net als Tiley normaal dat Federer een uitzonderingspositie heeft.

“Benneteau kan dit wel zeggen, en ik begrijp zijn standpunt ook wel, maar Federer is gewoon groot. Er is niemand die qua aandacht in de buurt komt, dus het is niet vreemd dat iemand als Federer vaak in de avond speelt. Het is dan voor hem mooi meegenomen dat de weersomstandigheden in Australië beter zijn.”

“Het wordt pas een probleem als Federers concurrenten Nadal en Djokovic gaan klagen. Dan moet je je als toernooi wel zorgen gaan maken”, vindt Krajicek. “Maar ik kan me niet herinneren dat zij zich kritisch over het schema van Federer hebben uitgelaten.”

Wat vindt Federer eigenlijk zelf van de commotie? “Veel van het commentaar van Benneteau is uit z’n verband gerukt”, zegt hij. “Ik krijg op toernooien soms een start op maandag, terwijl ik dinsdag wilde spelen. Zo gaat het nu eenmaal. Verder wil ik er niets over kwijt.”

Krajicek: ‘Becker had vroeger ook privileges’

Nog even terug naar Krajicek. Hij kreeg naar eigen zeggen in zijn eigen loopbaan ook te maken met voorkeursbehandelingen voor zijn opponenten, met Boris Becker in het bijzonder.

“Er ging altijd het gerucht dat het graveltoernooi van Rome dolgraag wilde dat Becker ooit zou winnen. Dus had het toernooi de ballen harder gemaakt en minder gravel op de baan gelegd”, vertelt Krajicek. Tevergeefs overigens, want Becker zou in zijn loopbaan nooit een graveltoernooi winnen.

In Los Angeles werd Krajicek in 1994 zelfs ‘slachtoffer’ van de sterrenstatus van zijn concurrent, opnieuw ging het om Becker. “Ik had vanwege de hitte gevraagd of ik de halve finale in de avond mocht spelen. Later won Becker ook zijn partij en die had dezelfde wens. Dus toen moest ik alsnog ‘s middags spelen. Dan heb je dat te accepteren, ik had geen drie Wimbledon-titels gewonnen. Ik verloor die partij trouwens ook nog…”

Agnieszka Radwanska heeft een punt gezet achter haar tennisloopbaan. De 29-jarige voormalig nummer twee van de wereld was de eerste Poolse speelster die de finale bereikte van een grandslamtoernooi en de eerste uit haar land die de WTA Finals won.

“Helaas ben ik niet meer in staat te trainen en spelen zoals ik gewend was en mijn lichaam kan niet meer wat ik ervan verwacht”, stelde Radwanska. “Mijn gezondheid in het achterhoofd en de zware tol die professioneel tennis vraagt, moet ik me erbij neerleggen dat ik niet meer in staat ben om tot het uiterste te gaan.”

Plek 75

De Poolse maakte in 2004 op 15-jarige leeftijd haar debuut bij de senioren. Ze was afgezakt naar plek 75 op de wereldranglijst. Radwanska speelde in september haar laatste duel: in Seoul verloor ze in de tweede ronde van de Roemeense Irina-Camelia Begu.

Radwanska won twintig WTA-titels, waaronder de WTA Finals in 2015. In 2012 verloor ze op Wimbledon de finale van Serena Williams.

Novak Djokovic heeft ook zijn tweede groepsduel op de ATP Finals, het eindejaarstoernooi voor de beste acht tennissers van dit jaar, overtuigend gewonnen. De als eerste geplaatste Serviër rekende in Londen af met Alexander Zverev: 6-4, 6-1.

Omdat ‘s avonds Marin Cilic in drie sets (6-7 (2), 6-3, 6-4) te sterk was voor John Isner is Djokovic verzekerd van een plek in de halve finales.

Shanghai

De als derde geplaatste Zverev had van de twee eerdere duels met Djokovic er één gewonnen, maar in hun laatste ontmoeting, in oktober in Shanghai, werd hij gedeclasseerd (6-2, 6-1).

Ditmaal bood hij in de eerste set prima partij en Zverev kreeg bij 4-4 ook de eerste kansen op een break. De 31-jarige Djokovic werkte beide breakpoints weg en pakte even later de set, mede dankzij het slordige spel van zijn opponent.

Verweer

In de tweede set stelde het verweer van de tien jaar jongere Duitser helemaal niets meer voor. Na vijf kwartier was de tweede zege al een feit voor Djokovic, die een plek in de halve finales nauwelijks nog kan ontgaan.

Djokovic en Londen blijkt dit jaar vooralsnog een gelukkige combinatie. Hij haalde dit jaar de finale op Queen’s en was vervolgens de sterkste op Wimbledon.

Djokovic startte het eindejaarstoernooi maandag met winst op de Amerikaan John Isner (6-4, 6-3).

Later op de avond pakte Isner de eerste set tegen Marin Cilic, waardoor Djokovic zeker was van een plek bij de laatste vier. Daar bleef het echter bij: de Kroaat won de eerste driesetter van het toernooi met 6-7 (2), 6-3, 6-4.

Isner leunt erg op zijn opslag, maar die liep dit keer niet soepel: hij sloeg ‘slechts’ zeventien aces en maar liefst zes dubbele fouten, waaronder twee op breakpoint tegen. In de eerste game kreeg hij (ondanks vier aces) ook al een breekpunt tegen, al wist hij dat nog weg te werken.

Nerveus

Na een uitstekende tiebreak leek Isner zelfs aan de winnende hand. Naarmate de tweede set vorderde, ging Cilic echter steeds beter retourneren. De Amerikaan raakte daar nerveus van en kreeg op de belangrijke momenten de bal niet meer binnen de lijnen.

Tijdens de laatste speelronde in groep Kuerten neemt Djokovic het op tegen Cilic en de uitgeschakelde Isner tegen Zverev.

Roger Federer heeft bij de ATP Finals in Londen zijn tweede wedstrijd wel gewonnen van Dominic Thiem. De Zwitser was met 6-2, 6-3 de meerdere van de Oostenrijker, die ondanks zijn tweede nederlaag nog niet kansloos is voor de halve finales.

Koploper in de Groep Hewitt is de Zuid-Afrikaanse debutant Kevin Anderson, die tegen Kei Nishikori zijn tweede zege boekte. En hoe. Hij gaf de Japanner met 6-0, 6-1 een ongekend pak slaag.

Thiem had Federer, die in zijn eerste wedstrijd tegen Nishikori onthutsend slecht speelde, in hun drie eerdere ontmoetingen twee keer verslagen. Een derde overwinning zat er nooit in voor de Oostenrijker.

Hij speelde veel te gehaast en daardoor slordig. In de openingsset maakte Thiem achttien onnodige fouten. Zijn spel bleef matig en hij schonk Federer te veel ‘gratis’ punten. De Zwitser gaf hem bovendien geen enkele kans om een vroeg opgelopen achterstand goed te maken.

Scenario’s voor Federer

Als Federer zijn laatste wedstrijd wint van Anderson en Thiem verslaat Nishikori, gaat hij samen met de Zuid-Afrikaan naar de halve finales. Als Nishikori wint, worden de kansen klein voor Federer.

Novak Djokovic wil bij de ATP Finals de kroon zetten op zijn indrukwekkende comebackjaar 2018. De Serviër startte het eindejaarstoernooi, waaraan de beste acht tennissers van dit jaar meedoen, veelbelovend met een overtuigende zege op de debuterende John Isner: 6-4, 6-3.

Komt Djokovic ooit terug op topniveau? Die vraag stelde menigeen in het voorjaar toen de Serviër uit de toptwintig was gevallen na tegenvallende resultaten sinds zijn terugkeer van een elleboogblessure.

Djokovic creëerde in amper zes maanden tijd het antwoord, inclusief twee grandslamtitels (Wimbledon en de US Open), twee masterstitels en de herovering van de koppositie op de wereldranglijst.

Ronaldo op de tribune

Ook tegen servicekanon Isner, en onder toeziend oog van Cristiano Ronaldo, liet Djokovic zien dat hij nog steeds overloopt van het zelfvertrouwen.

Isner deed waar hij goed in is: keihard serveren en aanvallen met inside-out geslagen forehands.

Maar het bleek niet genoeg tegen de topfitte Djokovic, die met messcherpe returns en doordachte spreiding de Amerikaan al snel liet wankelen.

In de andere groepswedstrijd begon Alexander Zverev met een overwinning op Marin Cilic: 7-6 (5), 7-6 (1). Het niveau van de partij was niet best. Cilic sloeg liefst 46 onnodige fouten, terwijl Zverev 32 afzwaaiers noteerde.

Zverev, die vorig jaar in Londen ook in de groepsfase van Cilic won, was dankzij zijn harde slagen in staat zijn niveau op te schroeven wanneer dat moest, waar Cilic door nervositeit kansen liet liggen.

Programma

Woensdag neemt Djokovic het op tegen Zverev en staan Cilic en Isner tegenover elkaar.

Roger Federer heeft bij de ATP Tour Finals verrassend zijn eerste groepswedstrijd verloren van Kei Nishikori. De zesvoudig winnaar in Londen werd met 6-7 (4), 3-6 verslagen na een zeer zwak optreden met 34 onnodige fouten.

Ook de houding van de Zwitser op de baan was niet best. Hij kreeg een waarschuwing omdat hij een bal in het publiek sloeg en gedurende de wedstrijd bleef hij over van alles en nog wat mopperen.

Onthutsend slecht

In de onthutsend slechte eerste set dwong Nishikori met slechts drie winners weinig af, maar dat hoefde ook niet, want bij Federer lukte vrijwel niets. Zijn returns lieten te wensen over en in de tiebreak sloeg hij vier forehandmissers op rij.

Federer, voor de zestiende keer present bij de ATP Finals, begon nog wel hoopvol aan de tweede set. Hij brak Nishikori in de openingsgame, maar de Japanner sloeg direct terug, daarbij opnieuw profiterend van de off-day van de Zwitser.

Bij 2-3 liep Federer opnieuw tegen een break aan en die schade kon hij niet meer repareren.

Federer klaagde na afloop over de baan. “Hij is langzamer dan de laatste drie toernooien die ik heb gespeeld. Ik voel me goed, maar ik heb overal en nergens getraind. Niet in dezelfde condities. Ik was ook wat nerveus.”

Anderson verslaat Thiem

Debutant Kevin Anderson won eerder op de dag de eerste partij in de Groep Hewitt. De als vierde geplaatste Zuid-Afrikaan was de Oostenrijker Dominic Thiem in twee sets de baas: 6-3, 7-6 (10).

De Tsjechische tennissters hebben in Praag voor de zesde keer in acht edities de Fed Cup veroverd. Het thuisland was in de finale met 3-0 de Verenigde Staten de baas.

De finale moest het stellen zonder de toppers aan beide zijden. Bij Tsjechië ontbraken Karolina Plisková en Petra Kvitová en de Amerikanen konden niet over de zusjes Williams, Sloane Stephens en Madison Keys beschikken.

3 uur en 40 minuten

De spanning was er zondag niet minder om. Katerina Siniáková, die zaterdag al van Alison Riske had gewonnen, sloeg in een fenomenaal en emotioneel duel met Sofia Kenin na 3 uur en 40 minuten het derde punt binnen: 7-5, 5-7, 7-5.

Siniáková was beter, maar had duidelijk moeite met de druk en de ambiance. De emoties liepen af en toe hoog op en de ogenschijnlijk onverstoorbare Kenin kon zich daardoor steeds terugknokken.

De Amerikaanse maakte in de eerste set nog wel een 5-3 achterstand ongedaan, maar viste uiteindelijk alsnog achter het net. In de tweede set kwam ze opnieuw achter, met 3-1, maar dit keer wist ze de nadelige stand wel om te draaien.

In set drie hadden beide speelsters het niet meer van de spanning. Siniáková kwam zelfs op 4-1 door in een game, die liefst 20 minuten duurde, vijf breekpunten weg te werken. Vervolgens won Kenin vier games op rij, maar miste ze twee matchpoints. Op Siniáková’s tweede was het wel raak.

Stuivertje wisselen

De VS won het landentoernooi vorig jaar. De drie edities daarvoor werden door Tsjechië gewonnen. In 2012 speelde Tsjechië voor het eerst in de O2 Arena in Praag en in totaal werden er al vier titels binnengehaald op de indoorbaan.

De Tsjechische tennissters staan na de eerste dag van de Fed Cup-finale met 2-0 voor tegen titelverdediger Verenigde Staten. Barbora Strycová en Katerina Siniákova zorgden in Praag voor vreugdetaferelen.

De eindstrijd van de Fed Cup is sterk gedevalueerd na het afzeggen van diverse topspeelsters. Zo mist Tsjechië de geblesseerde Karolína Plísková en zat de niet topfitte Petra Kvitová vandaag op de bank.

De VS spelen om uiteenlopende redenen zonder Serena en Venus Williams, Sloane Stephens en Madison Keys.

Strycová tekende voor het eerste punt door de onbekende Amerikaanse Sofia Kenin met 6-7 (5), 6-1, 6-4 te verslaan. Siniákova zette tienvoudig winnaar Tsjechië daarna op 2-0, door met 6-3, 7-6 (2) Alison Riske te verslaan.

Zondag gaat de eindstrijd tussen Tsjechië en de VS verder.

Alexander Zverev maakt begin volgend jaar zijn opwachting op het ABN Amro-toernooi in Rotterdam. Het wordt voor de nummer vijf van de wereld de vijfde keer op rij dat hij in Ahoy meedoet. Hij haalde één keer de kwartfinales.

“Alexander is een typisch voorbeeld van een toptalent dat we vroeg met een wildcard een kans hebben gegeven om zich te ontwikkelen. Op die manier krijg je een band met hem en komt hij graag naar het toernooi”, aldus Krajicek. “We deden dit bijvoorbeeld ook met Federer en Dimitrov. Het is mooi om dan te volgen hoe zo’n speler zich ontwikkelt. In het geval van Zverev pakt dat heel goed uit.”

In een eerder stadium legde toernooidirecteur Richard Krajicek al Marin Cilic, Kei Nishikori, Stefanos Tsitsipas, Grigor Dimitrov, Hyeon Chung en Nick Kyrgios vast.

Het toernooi begint op 12 februari. Vorig jaar werd het ABN AMRO-toernooi gewonnen door Roger Federer.